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Cleveland Recupera con sus Cooperativas

ClevelandEste junio, las puertas se abrirán en la Lavandería Cooperativa Evergreen, una moderna instalación con valor de casi $6 millones en Cleveland, Ohio.

¿Qué tiene de especial esta lavandería? La propiedad, en pocas palabras. La propiedad de la empresa será 100 por ciento de sus 50 empleados, la mayoría de los cuales viven en la comunidad circundante. La vida es dura en este vecindario, donde la tasa de pobreza excede el 30 por ciento y miles de hogares permanecen desnudos y abandonados desde antes incluso de que la actual recesión comenzara.

En medio de este desamparo urbano, los trabajadores-dueños de la Lavandería Evergreen ganarán un salario digno y beneficios de salud. Como miembros de la cooperativa, disfrutarán de mayor seguridad laboral que los trabajadores de negocios más tradicionales, y luego de siete años de trabajo, habrán construido una propiedad accionaria de hasta $65.000.

La lavandería es el buque insignia de una red más amplia de empresas Cooperativas Evergreen, parte de un esfuerzo para transformar la calidad de vida de los residentes de ingresos bajos e intermedios de Cleveland.

Si bien sus planificadores?la Fundación Cleveland, el Centro de Propiedad Obrera de Ohio en la Universidad Estatal de Kent, la Empresa ShoreBank, entre otros?se basaron en experiencias provenientes de ciudades en todo el país, la iniciativa Evergreen representa algunos nuevos desafíos. Es el primer intento para reunir el poder económico de las “instituciones ancla”?universidades y hospitales, en este caso?que han tenido un compromiso a largo plazo con la ciudad. En vez de tentar a corporaciones foráneas con promesas de exenciones impositivas y normas laborales permisivas para sus prácticas laborales y ambientales, la estrategia Evergreen desarrolla empresas de propiedad obrera hechas en casa que puedan ofrecer servicios continuos a estas instituciones ancla.

Esto representa el primer esfuerzo significativo de crear puestos de trabajo “verdes” que no sólo pagan un sueldo decente, sino que también generan activos y riqueza para los empleados, ya que no sólo son trabajadores, sino también propietarios. Si tiene éxito, esta iniciativa podría convertirse en un modelo nacional.

Cleveland Solar

Más tarde este verano, el Cooperativa Solar Ohio (OCS) comenzará a instalar paneles solares sobre los techos de los edificios más grandes de la ciudad, pertenecientes a instituciones sin fines de lucro, académicas y municipales. Estas instituciones alquilarán sus techos a la cooperativa de energía de propiedad obrera y le comprarán electricidad a la OCS. Dentro de unos pocos años, la OCS y sus obreros/propietarios poseerán y cosecharán las ganancias de la instalación más grande de paneles solares en el Medio Oeste. El objetivo a largo plazo es desarrollar una fuerza de trabajo capaz de realizar instalaciones similares por todo el estado.

Otra cooperativa fomentará la agricultura urbana a gran escala, algo que está faltando en un área que gasta $7 mil millones en alimentos enviados desde California, Arizona, e incluso Hawai.

Evergreen City Growers construirá y operará un invernadero hidropónico, que funcionará todo el año, localizado en el corazón de Cleveland, capaz de producir más de 3 millones de cabezas de lechuga fresca y cerca de 450 toneladas de albahaca por año. La compañía empleará cerca de 50 residentes locales de bajos ingresos.

Que Cleveland pueda convertirse en el centro de una economía innovadora, ecológica, y solidaria es especialmente notable porque la ciudad ha sido una de las más golpeadas por la fuga de capital y puestos de trabajo. Cleveland fue alguna vez hogar de grandes productores de acero y fabricantes de automóviles, y en 1950, su mejor momento, era la quinta ciudad más grande de la nación, con una población de 915.000 personas.

Hoy, la población es de 440.000 y sigue bajando. Cleveland está entre las cinco ciudades más pobres de Estados Unidos. Hay al menos 15.000 edificios abandonados en la ciudad y más de 13 km2 de tierra desocupada.

¿Existe algún futuro para las antiguas ciudades industriales como Cleveland? Esa fue lo que se preguntó Ronn Richard, presidente de la Fundación Cleveland, cuando fue designado en 2003.

La respuesta, concluyeron él y sus colegas, reside en construir sobre los activos más significativos de la ciudad: la red de “instituciones ancla” de los sectores médico, universitario y cultural que son el legado de lo que alguna vez fue su fuerte base industrial. La universidad y los hospitales se destacan entre ellas.

Estas instituciones juntas compran varios miles de millones de dólares en bienes y servicios, y están entre las pocas instituciones que aún están creciendo. Y ya que se encuentran arraigadas en el lugar, tienen un fuerte interés en asegurar que sus vecindarios circundantes sean comunidades seguras, saludables y vitales.

“Si pudiéramos trabajar con estas instituciones, particularmente en ayudarlas a enfocar sus prácticas de negocios y de inversión localmente, podríamos crear energía económica y oportunidades para los residentes locales”, dice Richard.

Y así se creó la Greater University Circle Initiative, el cual incluye a la Clínica Cleveland, los Hospitales Universitarios, la Universidad Case Western Reserve, y varias otras instituciones culturales y médicas en la ciudad.

Las Cooperativas Evergreen representan la mejor apuesta de la Iniciativa por el futuro de Cleveland, y otros miembros se están sumando. Fundaciones locales, hospitales, hogares de ancianos, bancos, una universidad y la Municipalidad, están todas invirtiendo en la red Evergreen de empresas comunitarias y de propiedad obrera. Estas cooperativas están estructuradas para servir las permanentes necesidades de las instituciones ancla por servicios de lavandería, energía, alimentos, servicios sanitarios, almacenamiento de archivos, entre otros. El objetivo es crear puestos de trabajo y recursos económicos dentro de la ciudad, multiplicar el impacto de los dólares locales al retenerlos dentro de la comunidad y regenerar la economía local, particularmente en los barrios más pobres de la ciudad.

Las empresas Evergreen contratarán y capacitarán empleados de los barrios de medianos y bajos ingresos para puestos de trabajo en las empresas cooperativas. Una asociación local especializada en desarrollo laboral está reclutando trabajadores a través de la iglesia y otras redes. Más del 90 por ciento de los residentes?algunos de los cuales han sido despedidos durante la recesión actual, otros han estado subempleados durante años?atendieron las primeras reuniones de contratación comunitarias. Algunos de estos hombres y mujeres se convertirán en los primeros empleados-dueños de Evergreen.

Al enlazar los trabajos ecológicos con la creación de riqueza, Evergreen está marcando nuevos rumbos hacia un nuevo enfoque de cómo organizar una economía “verde”. Después de todo, si los empleos ecológicos son buenos, ¿no será aún mejor un empleo ecológico del que puedes ser puedas “dueño”?

Trabajos ecológicos cooperativos

Las empresas Evergreen están bautizadas correctamente: con toda la intención de ser ecológicamente sustentables. La Lavandería Evergreen, por ejemplo, será la lavandería de escala comercial más ecológica en el Noreste de Ohio. La cooperativa piensa construir su edificio bajo los mejores estándares LEED, y usará máquinas lavadoras y secadoras energéticamente eficientes junto con procesos para reutilizar el calor residual y el agua.

Estas características ecológicas le dan a la cooperativa una ventaja competitiva. La mayor parte de las instituciones ancla de la ciudad están comprometidas en disminuir sus emisiones de carbono, y hacer negocios con las empresas Evergreen las ayudará a cumplir con sus objetivos.

Estas cooperativas son un buen comienzo, pero hay mucha gente en Cleveland que necesita empleo estable y de buena calidad. Así que la cuestión de “incrementar la escala” es clave para la estrategia de desarrollo económico de Evergreen. Dicho de otra manera, ¿cómo creces desde 50 puestos de trabajo a 500, y luego a 5.000?

El acceso al capital es clave para expandir el impacto. En Cleveland, el Fondo de Desarrollo Cooperativo Evergreen se formó para proveer financiamiento inicial a las siguientes generaciones de cooperativas obreras. El Fondo utilizó en parte como modelo a la Caja Laboral de España, con el financiamiento inicial proveniente de fundaciones. Pero mientras crecen, las cooperativas Evergreen serán una fuente cada vez más importante de financiamiento para otras cooperativas; cada una dedicará al menos el 10 por ciento de sus ganancias antes de impuestos al Fondo para ayudarlo a construir la red cooperativa.

El alcalde de Cleveland Frank Jackson probablemente hable por muchos cuando afirma: “En estos duros tiempos económicos, nuestras ciudades necesitan no sólo buenos trabajos, sino también medios para la gente trabajadora de acrecentar sus activos familiares y su riqueza. ¿Por qué no deberían tener todos nuestros ciudadanos acceso a trabajos significativos en empresas donde puedan ser dueños de una parte de la compañía y participar en la dirección de ésta?”

Para dar el ejemplo, esta primavera el Departamento de Desarrollo Económico del alcalde se convertirá en “inversor” de la Lavandería Cooperativa Evergreen con un préstamo de bajo interés de $1,5 millones.


Ted Howard, Steve Dubb y Gar Alperovitz escribieron este artículo como parte de La nueva economía, la edición de Verano de 2009 de YES! Magazine. Ted Howard es el director ejecutivo deThe Democracy Collaborative en la Universidad de Maryland. Steve Dubb es socio de investigaciónsenior de The Democracy Collaborative. Gar Alperovitz es profesorde la cátedraLionel Bauman de Economía Política en la Universidad de Maryland y autor de “Unjust Deserts”. The Democracy Collaborative trabajó con la Greater University Circle Initiative en el desarrollo e implementación de estas estrategias de desarrollo económico. www.Community-Wealth.org.

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